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Marmite des savoirs : L'agneau

L'agneau

1. Agneau ou mouton ?

C’est facile : l’agneau est le bébé, mâle ou femelle, qui a moins d’un an (12 mois).
Sa maman est la brebis, son papa le bélier. Le mouton est un agneau qui a grandi : il a plus de 12 mois.
Mais le mouton, c’est aussi le nom que l’on donne à toute la famille des ovins.

Les moutons sont les cousins des chèvres, et tous font partie de la grande famille des ovidés (les agneaux sont donc aussi des cousins éloignés des veaux et des vaches). Ce sont des mammifères. Leur système digestif est composé de 4 estomacs, ce qui leur permet de brouter et de digérer le moindre brin d’herbe : ils sont herbivores et ruminants.

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2. Pourquoi les élève t-on ?

La plupart des moutons sont élevés pour leur viande. D’autres, les races laitières, serviront à fabriquer les fromages de brebis, dont les plus connus sont le roquefort en France et la feta en Grèce. On peut aussi élever les moutons pour leur laine ou leur viande.

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3. Comment sont-ils élevés ?

Tout varie suivant la région, les climats, les habitudes d’élevage. On peut distinguer deux principaux régimes alimentaires : les agneaux d’herbe et les agneaux de bergerie.

Les agneaux d’herbe naissent à la fin de l’hiver. Ils restent quelques jours en bergerie où ils tètent le lait de leur mère. Ils sortent ensuite dans les pâturages pour brouter. S’il n’y a pas assez d’herbe, on peut leur donner des compléments de céréales.

Les agneaux de bergerie tètent aussi leur mère, mais on leur donne tout de suite des compléments, en général un mélange céréales-soja préparé par l’éleveur ou bien des granulés spéciaux, achetés dans le commerce.

4. Le petit mouton dans la prairie

Il est très important que les moutons, et les autres herbivores (les vaches, les chevaux, les chèvres), continuent de vivre en plein air, dans les prairies et les montagnes. Ce sont eux, et les hommes qui s’occupent d’eux, qui entretiennent les paysages. Les prairies à l’herbe rase protègent les sols contre l’érosion, limitent les risques d’incendie et les avalanches.

Lorsque les prairies ou les montagnes sont broutées par les ruminants, l’équilibre entre les variétés végétales est entretenu.

Des expériences menées dans les Pyrénées ont montré que des champs « occupés » par des moutons conservaient toute leur diversité alors que, dans les champs abandonnés par eux, disparaissaient de nombreuses sortes de végétaux.

5. Comment naissent les agneaux ?

La naissance de l’agneau s’appelle l’agnelage. La gestation* de la brebis dure à peu près 5 mois. La plupart du temps, les agneaux sortent de leur maman la tête et les pattes en avant, ensuite le corps et enfin les pattes postérieures étendues vers l’arrière.

Dès qu’il est sorti, la brebis le lèche vigoureusement pour le laver, le stimuler et aussi le reconnaître. Il arrive que deux petits naissent en même temps : parfois alors, la mère rejette l’un des deux petits et c’est l’éleveur qui nourrit alors l’agneau rejeté au biberon.

*gestation : chez les êtres humains, c’est le temps de la grossesse.

6. « Doux comme un agneau », « blanc comme l’agneau qui vient de naître »…

L’agneau a souvent été cité au fil des temps comme symbole de l’animal sans défense, doux et docile.

Le texte le plus connu est la fable du loup et l’agneau, de Jean de La Fontaine (1621-1695) (« la raison du plus fort est toujours la meilleure »).

On l’utilise aussi pour célébrer des fêtes religieuses (la fête de l’Aïd el-Kebir chez les musulmans, l’agneau pascal chez les catholiques). 

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7. « Moutonvillage »

La « capitale du mouton » existe, elle se trouve en Poitou-Charentes. Il s’agit d’un parc touristique de 6 hectares, situé sur la commune de Vasles, dans les Deux-Sèvres, à 30 km de Poitiers et 350 km de Paris. On peut y voir 23 variétés de races ovines du monde entier, un jardin des agneaux, une maison des moutons, une bergerie fromagère, des démonstrations du travail du chien de berger, la tonte des moutons, la tétée des agneaux…
Ce parc est ouvert du printemps au milieu de l’automne.
www.moutonvillage.info / tél.: 05.49.69.12.12

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